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over the last three decades have proven
the concept that when poor people are
given opportunities to earn a living in a
legitimate and sustainable fashion, they
have little or no need to pillage their
surrounding natural resources to shelter or
feed themselves. Also, most of the
financial institutions involved in
microfinance hold up sustainability as a
precondition for awarding loans. Others
encourage greener businesses by offering
lower interest rates to borrowers with
sustainability-oriented plans.

While upstarts like MicroPlace and Kiva
(which operates on a similar model
whereby individual investors can get in
on the microlending fun) are grabbing
most of the microfinance headlines these days, Grameen Bank was the first
microfinance lender in the world, initiating its first project in 1976 in the Bangladeshi
village of Jobra. Today Grameen does a lot more than just offer small loans. It also
accepts deposits and provides other banking services, and runs several
development-oriented businesses including fabric, telephone and energy companies.
And it has spawned thousands of other institutions doing similar things: World Bank
statistics show that more than 7,000 microfinance institutions serve some 16 million
people in developing countries with $7 billion in outstanding loans, 97 percent of which
are repaid.
In 2006, Grameen founder Muhammad Yunus was awarded the Nobel Peace Prize for
his efforts.

CONTACTS: Grameen Bank, www.grameen-info.org, MicroPlace, www.microplace.com;
Kiva, www.kiva.org.
Diálogo Ecológico| ¿Qué es la “microfinanza” y cómo ayuda ella a los
países pobres y al medio ambiente?           
- Eliza Clark, Seattle, WA

Una creación del fundador de la fundación Grameen, Mohamed Yunus, la microfinanza  
es un tipo de actividad bancaria mediante la cual instituciones financieras ofrecen
préstamos pequeños a los pobres. La idea detrás del concepto, que se originó en
Bangladesh a mediados de los años setenta, es que la gente pobre motivada y
disciplinada puede escapar de la pobreza si se provee acceso a préstamos—inclusive
sumas pequeñas—para ayudar a que los negocios se pongan en marcha. Con el
acceso a fondos de préstamo rotatorios, estos “micro-empresarios” pueden construir
negocios, restituir el dinero prestado, y continuar financiandose a sí mismos y sus
familias en una manera sostenible.

Un ejemplo clásico sería una mujer que pide prestados $50 para comprar gallinas de
modo que pueda vender los huevos a otros miembros de su comunidad. A medida
que sus pollos se multiplican, ella puede vender más huevos, y eventualmente puede
vender polluelos también. Ella ya ha restituido el dinero y se ha liberado de una
situación económica quizás desesperada—mientras que la comunidad se beneficia al
tener una nueva fuente de alimento nutritivo.

“Tener acceso al dinero para comenzar una pequeña empresa no es solamente una
cuestión de satisfacer un sueño, es literalmente mantener a sus familias un paso
delante del hambre y poner un techo sobre sus cabezas,” dice Tracey Turner, fundador
de MicroPlace, un “mercado en línea de microfinanzas” inaugurado por eBay en 2007.
El público puede depositar cantidades pequeñas o grandes de dinero en MicroPlace y
conseguir una tasa de rendimiento entre dos y tres por ciento—-mejor que una
donación—-y obtener la satisfacción de saber que su efectivo está ayudando a alguna
persona y sus vecinos
empobrecidos en un país en vías de desarrollo.

En el frente ambiental, la microfinanza es, de por sí, “verde” ya que promueve negocios
que se pueden sostener indefinidamente. Ejemplo tras de ejemplo durante las tres
décadas pasadas ha probado el concepto que cuando se da oportunidad a la gente
pobre de ganarse la vida en una manera legítima y sostenible, tienen poca o ninguna
necesidad de despilfarrar sus recursos naturales para buscar abrigo o alimentarse.
También, la mayoría de las instituciones financieras conectadas con la microfinananza
apoyan la sostenibilidad como condición previa para los préstamos que conceden.
Otras dan aliento a los negocios más verdes ofreciendo líneas de interés más bajas a
prestatarios con planes orientados a la sostenibilidad.

A pesar de que MicroPlace y Kiva (que funciona con un modelo similar en que
inversionistas individuales pueden participar en los placeres del microcrédito) están
hoy capturando la mayoría de los títulares sobre la microfinananza, el Banco Grameen
fue el primer prestamista de microfinanzas en el mundo, iniciando su primer proyecto
en 1976 en la aldea de Jobra en Bangladesh. En la actualidad Grameen hace mucho
más que ofrecer préstamos pequeños. La institución también acepta depósitos y
proporciona otros servicios bancarios, además de operar varios negocios orientados
al desarrollo—incluyendo compañías textiles, de teléfonos y de energía. Y el banco ha
ayudado también a crear millares de otras instituciones que hacen cosas similares:
Las estadísticas del Banco Mundial demuestran que más de 7.000 instituciones del
microfinanzas sirven a unos 16 millones de personas en países en vías de desarrollo
con $7 mil millones en préstamos, y una tasa de repago del 97 por ciento.

En 2006, el fundador de Grameen Mohamed Yunus recibió el Premio Nobel de la Paz
por sus esfuerzos.


CONTACTOS: Grameen Bank, www.grameen-info.org, MicroPlace, www.microplace.
com; Kiva, www.kiva.org.


Copyright © AMBIENTE MAGAZINE.   Do not reproduce without citing this source.
www.ambiente.us  MARCH | MARZO 2009

EarthTalk |What is “microfinance” and how does it help poor countries
and preserve the environment?        
 - Eliza Clark, Seattle, WA

The brainchild of Grameen Foundation founder Muhammad Yunus, microfinance is a
form of banking whereby financial institutions offer small loans to the poor. The idea
behind the concept, which originated in Bangladesh in the mid 1970s, is that motivated
and disciplined poor people could climb out of poverty if they had access to funding—
even small amounts—that help get businesses off the ground. With access to revolving
loan funds, these “micro-entrepreneurs” can build businesses, pay back the borrowed
money, and continue to provide for themselves and their families in a sustainable
manner.

A classic example would be a woman who borrows $50 to buy chickens so she can sell
eggs to other members of her community. As her chickens multiply, she can sell more
eggs, and eventually she can sell chicks as well. She pays back the money and has
climbed out of a perhaps desperate situation financially—and the community benefits
from having a new source of nutritious food.

“Having access to money to start a small business isn’t about fulfilling a dream, it’s
literally about keeping their families one step ahead of starvation and putting a roof over
their heads,” says Tracey Turner, founder of MicroPlace, an online “microfinance
marketplace” launched by eBay in 2007. Individuals can put small or large amounts of
money on MicroPlace and get a rate of return in the two- to three-percent range—better
than a donation—and get the satisfaction of knowing that their cash is helping
someone in a developing country improve their lot and that of their impoverished
community.

On the environmental front, microfinance is, in and of itself, “green” in that it promotes
businesses that can be sustained indefinitely. Example after example
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