Hundreds of Immigrant Children Have Been Taken From Parents at U.S. Border
By Caitlin Dickerson

On Feb. 20, a young woman named Mirian arrived at the Texas border carrying her 18-month-old son. They had fled their home in
Honduras through a cloud of tear gas, she told border agents, and needed protection from the political violence there.

She had hoped she and her son would find refuge together. Instead, the agents ordered her to place her son in the back seat of a
government vehicle, she said later in a sworn declaration to a federal court. They both cried as the boy was driven away.

For months, members of Congress have been demanding answers about how many families are being separated as they are
processed at stations along the southwest border, in part because the Trump administration has in the past said it was considering
taking children from their parents as a way to deter migrants from coming here.

Officials have repeatedly declined to provide data on how many families have
been separated, but suggested that the number was relatively low.

But new data reviewed by The New York Times shows that more than 700
children have been taken from adults claiming to be their parents since
October, including more than 100 children under the age of 4.

The data was prepared by the Office of Refugee Resettlement, a division of the Department of Health and Human Services that takes
custody of children who have been removed from migrant parents. Senior officials at the Department of Homeland Security, which
processes migrants at the border, initially denied that the numbers were so high. But after they were confirmed to The Times by three
federal officials who work closely with these cases, a spokesman for the health and human services department on Friday
acknowledged in a statement that there were “approximately 700.”

Homeland security officials said the agency does not separate families at the border for deterrence purposes. “As required by law, D.H.S.
must protect the best interests of minor children crossing our borders, and occasionally this results in separating children from an adult
they are traveling with if we cannot ascertain the parental relationship, or if we think the child is otherwise in danger,” a spokesman for the
agency said in a statement.

But Trump administration officials have suggested publicly in the past that they were, indeed, considering a deterrence policy. Last year,
John F. Kelly, President Trump’s chief of staff, floated the idea while he was serving as homeland security secretary.

If approved, the plan would have closed detention facilities that are designed to house families and replaced them with separate shelters
for adults and children. The White House supported the move and convened a group of officials from several federal agencies to
consider its merits. But the Department of Homeland Security has said the policy was never adopted.

Children removed from their families are taken to shelters run by nongovernmental organizations. There, workers seek to identify a
relative or guardian in the United States who can take over the child’s care. But if no such adult is available, the children can languish in
custody indefinitely. Operators of these facilities say they are often unable to locate the parents of separated children because the
children arrive without proper records.

Once a child has entered the shelter system, there is no firm process to determine whether they have been separated from someone
who was legitimately their parent, or for reuniting parents and children who had been mistakenly separated, said a Border Patrol official,
who was not authorized to discuss the agency’s policies publicly.

“The idea of punishing parents who are trying to save their children’s lives, and
punishing children for being brought to safety by their parents by separating
them, is fundamentally cruel and un-American,” said Michelle Brané, director
of the Migrant Rights and Justice program at the Women’s Refugee
Commission, an advocacy group that conducts interviews and monitoring at
immigration detention centers, including those that house children. “It really to
me is just a horrific ‘Sophie’s Choice’ for a mom.”

Mirian has pinballed across Texas, held at various times in three other detention centers. She is part of a lawsuit filed by the American
Civil Liberties Union on behalf of many immigrant parents seeking to prohibit family separations at the border.

Her son’s name, along with Mirian’s surname, are being withheld for their safety. But in a declaration she filed in that case, she said she
was never told why her son was being taken away from her. Since February, the only word she has received about him has come from a
case manager at the facility in San Antonio where he is being held. Her son asked about her and “cried all the time” in the days after he
arrived at the facility, the case worker said, adding that the boy had developed an ear infection and a cough.

“I had no idea that I would be separated from my child for seeking help,” Mirian said in her sworn statement. “I am so anxious to be
reunited with him.”

Protecting children at the border is complicated because there have, indeed, been instances of fraud. Tens of thousands of migrants
arrive there every year, and those with children in tow are often released into the United States more quickly than adults who come alone,
because of restrictions on the amount of time that minors can be held in custody. Some migrants have admitted they brought their
children not only to remove them from danger in such places as Central America and Africa, but because they believed it would cause the
authorities to release them from custody sooner.
Others have admitted to posing falsely with children who are not their own, and Border Patrol officials say that such instances of fraud are

As the debate carries on, pressure from the White House to enact a separation policy has continued. In conversations this month with
Kirstjen Nielsen, the homeland security secretary, Mr. Trump has repeatedly expressed frustration that the agency has not been
aggressive enough in policing the border, according to a person at the White House who is familiar with the discussions.

Officials presented Mr. Trump with a list of proposals, including the plan to routinely separate immigrant adults from their children. The
president urged Ms. Nielsen to move forward with the policies, the person said.

But even groups that support stricter immigration policies have stopped short of endorsing a family separation policy. Jessica M.
Vaughan, the director of policy studies for the Center for Immigration Studies, one such group, said that family separation should only be
used as a “last resort.”

However, she said that some migrants were using children as “human shields” in order to get out of immigration custody faster.

“It makes no sense at all for the government to just accept these attempts at fraud,” Ms. Vaughan said. “If it appears that the child is being
used in this way, it is in the best interest of the child to be kept separately from the parent, for the parent to be prosecuted, because it’s a
crime and it’s one that has to be deterred and prosecuted.”
Ron Nixon and Michael D. Shear contributed reporting.

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Cientos de niños migrantes han sido separados de sus padres en la frontera de EE. UU.

El 20 de febrero, una joven llamada Mirian llegó a la frontera de Texas con su hijo de 18 meses en brazos. Les dijo a los agentes
fronterizos que habían huido de su casa en Honduras en medio de una nube de gas lacrimógeno y necesitaban protección de la
violencia política en su país.

Ella esperaba poder refugiarse con su hijo pero, según consta en una declaración jurada ante un tribunal federal, los agentes le
ordenaron que dejara a su hijo en el asiento trasero de un vehículo del gobierno. No pudo más que llorar cuando el automóvil se alejó,
con el niño a bordo.

Durante meses, los miembros del Congreso estadounidense han exigido respuestas sobre cuántas familias son separadas cuando
inician trámites en las estaciones fronterizas, particularmente después de que el gobierno de Donald Trump indicó que ve en la
separación de los hijos y sus padres una posible manera de disuadir la llegada de migrantes a ese país.

Los funcionarios se han negado a proporcionar datos sobre cuántas familias
han sido separadas, pero sugieren que la cantidad es relativamente baja. Sin
embargo, nuevos datos revisados por The New York Times muestran que,
desde octubre de 2017, más de setecientos niños han sido apartados de los
adultos que declararon ser sus padres, incluyendo a más de cien niños
menores de cuatro años.

Los datos fueron recopilados por la Oficina de Reasentamiento de Refugiados, una división del Departamento de Salud y Servicios
Humanos que custodia a los niños que han sido separados de sus padres inmigrantes. Altos funcionarios del Departamento de
Seguridad Nacional, que se encarga de los trámites de los migrantes en la frontera, negaron inicialmente que la cantidad fuera tan
grande. No obstante, después de que el número fue confirmado por tres funcionarios federales estadounidenses que trabajan de cerca
en estos casos, las agencias aceptaron la cifra de “aproximadamente setecientos” en una declaración conjunta.

Los funcionarios del Departamento de Seguridad Nacional (DHS) aseguraron que la agencia no separa a las familias en la frontera
como un medio disuasorio. “De acuerdo con la ley, el DHS debe proteger los intereses de los menores que crucen la frontera, y en
ocasiones esto significa separar a los niños del adulto con el que viajan si no podemos asegurar cuál es la relación familiar o si
pensamos que los niños están en peligro de otra manera”, señaló un vocero.

No obstante, funcionarios del gobierno de Trump han sugerido públicamente que consideraban aplicar esa política. El año pasado,
John Kelly, el jefe de personal de la Casa Blanca, planteó esa idea cuando aún tenía el cargo de secretario de Seguridad Nacional.

De haberse aprobado, el plan habría cerrado unas instalaciones de detención diseñadas para albergar familias y las habría
remplazado con albergues separados para adultos y niños. La Casa Blanca apoyó la propuesta y convocó a un grupo de funcionarios
de distintas agencias federales para considerarla. El Departamento de Seguridad Nacional dice que esa medida nunca se adoptó.

Los niños separados de sus familias son trasladados a refugios administrados por organizaciones no gubernamentales. Ahí, los
trabajadores tratan de buscar a un pariente o tutor en Estados Unidos que pueda hacerse cargo del cuidado del niño. Sin embargo, si
no hay un adulto responsable disponible, puede que los niños permanezcan en custodia de manera indefinida. Los administradores de
estas instalaciones dicen que a menudo no pueden localizar a los padres de los niños porque llegan sin registros adecuados.

Una vez que un niño entra al sistema de albergues no hay un proceso que determine si fue apartado de alguien que era su padre legal y
tampoco existe un protocolo para reunir a padres e hijos separados por error, dijo un funcionario de la Patrulla Fronteriza, quien pidió
mantener su anonimato pues no está autorizado para hablar de manera pública sobre las políticas de la agencia.

“La idea de castigar a los padres que tratan de salvar la vida de sus hijos y castigar a los hijos porque sus padres los trajeron a un lugar
seguro mediante su separación es básicamente cruel y contraria al espíritu estadounidense”, dijo Michelle Brané, directora del
Programa de Justicia y Derecho para las Migrantes en la Comisión de Mujeres Refugiadas, un grupo de defensa que realiza entrevistas
y monitoreo de los centros de detención para migrantes, incluyendo los que albergan a niños.

Mirian, la mujer hondureña, ha sido trasladada a otros tres centros de detención ubicados en distintos lugares de Texas desde su
llegada a finales de febrero. Forma parte de una demanda interpuesta por la Unión Americana de Libertades Civiles (ACLU) en nombre
de muchos padres migrantes; la acción legal busca prohibir que las familias sean separadas en la frontera.

En una declaración jurada sobre el caso, Mirian dijo que nunca fue informada de las razones que justificaron la separación. Desde
febrero, lo único que ha sabido de su bebé es gracias a una trabajadora social de las instalaciones de San Antonio, donde lo retienen.
El niño preguntaba por ella y “lloraba todo el tiempo” los días posteriores a su llegada a las instalaciones, dijo la trabajadora social, y
añadió que presentó una infección de oído y tos.

“No tenía idea de que me pudieran separar de mi hijo por buscar ayuda”, dijo Mirian en su declaración jurada. “Estoy ansiosa por
reunirme con él”.

La protección de menores en casos de la frontera de México con Estados Unidos es complicada, porque sí se han detectado instancias
de fraude. Decenas de miles de migrantes llegan cada año y a menudo se les permite pasar a Estados Unidos más rápido a quienes
vienen con menores que a los adultos que llegan solos al país. Eso sucede en buena medida por las restricciones sobre la cantidad de
tiempo que los menores pueden estar bajo custodia.

Algunos migrantes han admitido que trajeron a sus hijos no solo para alejarlos del peligro en lugares de América Central o de África,
sino porque creyeron que eso provocaría que las autoridades los dejaran pasar más rápido.

Otros han admitido presentarse falsamente con niños que no son sus hijos y funcionarios de la Patrulla Fronteriza dicen que esos
casos de fraude han ido en aumento.

Sin embargo, incluso los grupos que apoyan las medidas migratorias más estrictas no respaldan una política de separación familiar.
Jessica Vaughan, directora de Estudios Políticos del Centro de Estudios sobre la Inmigración, uno de esos grupos, dijo que la
separación de una familia debe usarse únicamente como “último recurso”.
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MAY | 2018