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YASMIN GONZALEZ: Finding Yourself in a Small Florida Town
by Herb Sosa

Wearing a bright red ACLU T-shirt,
Yasmin and had just come home
from running errands for her mom
at the Wal-Mart.   As usual, she got
a lot awkward of stares… She gets
a lot of stares from people, she
believes, because they have seen
her in the press, TV, paper, etc. as
of late, but she has grown used
to this, living in a small
town just North of Lake
Okeechobee in Florida,
about an hour west of
Palm Beach, but a world
away from the city life,
LGBT community support
and acceptance many
of us enjoy.

In the spring of 2006, when
her school refused to sell her
a Couples ticket to bring her
girlfriend to the prom, Yasmin
collected signatures & lobbied the school administration for change,
but none came.  The experience made her see that something needed to be done to change the anti-gay
climate at her school.  2 years, a lawsuit, media attention and many courtrooms later, Yasmin has evolved &
matured in a community where not much changes.

Seeming a bit fearful initially as we sat in her home to talk, it took her a bit to warm up to me & confide her
story for Ambiente.  She played her guitar all thru the interview, occasionally looking up & making brief eye
contact and sampling several songs of expression and deep emotion – a product of a lifetime of feeling
different, on the outside and not fitting in.   She loves writing & playing music, and got her first drum set at the
age of 8.  She began to write music to deal with the loss of a close friend a few years ago.

LIFE IN OKECHOBEEE
“There is no Gay anything in Okeechobee…Nothing to do and nowhere to meet.  I have thought of starting a
support group now (that I am out of high school and in college,) but believe people are not passionate
enough to show up, so I haven’t.”
Currently in college on an ACLU scholarship majoring in Political Science, Yasmin plans to stay in
Okeechobee upon graduation to work with kids & women on empowerment issues, but her mom wants her
to go elsewhere, maybe a big city, mostly out of a concern for her daughters safety & acceptance in a small
town that is often ruled by gossip, ignorance and an overly-zealous religious force.

About 3 years ago, Yasmin just wanted to start a Gay/Straight Alliance Club at Okeechobee High School
(OHS), or tried to, after hearing daily P.A. announcements in school about dances, and how tickets would be
sold to couples of boy & girl ONLY. She felt discriminated against & believed in tolerance & acceptance for
all.  She got organized and collected nearly 600 signatures of support & presented them to her then-principal,
but he insisted that her GSA club violated the abstinence rule at the school, and didn’t allow the club to exist.  
“I just wanted to go to the dances with my girlfriend” adds Gonzalez.  That’s when she contacted the ACLU
and Yasmin and OHS became the center of a national legal battle.

THE ACLU STEPS IN
“Yasmin contacted us to represent her in the spring of 2006 when the school refused to sell her a Couples
ticket to bring her girlfriend to the prom.  The school changed its policy based on Yasmin’s activism; the
experience made Yasmin see that something needed to be done to change the anti-gay climate at her
school, so she decided to start a GSA.  When the school refused to allow her group to meet, she asked us to
represent her again.  So, we sued.” said Lead attorney in Yasmin Gonzalez vs. School Board of Okeechobee
County, Robert Rosenwald, Director of the ACLU of Florida’s LGBT Advocacy Project.

The ACLU won a preliminary injunction in 2007 allowing students to
meet on campus after repeated failed attempts by the defendants
to characterize the club as “sex-based”. ACLU lawyers later defeated
the school’s attempts to get the case dismissed.

The Federal Equal Access Act requires schools to treat gay-straight alliances as they would any other school
group. Federal courts have repeatedly ruled in favor of GSA’s where schools tried to block their formation,
upholding students’ right to form the groups across the U.S., including in Salt Lake City, Utah; White County,
Georgia; Orange County, California; Franklin Township, Indiana; and Boyd County, Kentucky.  

                                                                                                                          Federal Judge K. Michael
                                                                                                                          Moore ruled that school
                                                                                                                          officials in Okeechobee,
                                                                                                                          Florida, must allow a gay
                                                                                                                         -straight alliance (GSA) club
                                                                                                                          to meet on campus. In
                                                                                                                          precedent-setting order, the
                                                                                                                          judge upheld his earlier ruling
                                                                                                                          that GSAs do not interfere
                                                                                                                          with abstinence-only   
                                                                                                                          education and in a legal first,
                                                                                                                          holds that schools must
                                                                                                                          provide for the well-being of
                                                                                                                          gay students.

                                                                                                                          The ACLU prevailed in
                                                                                                                          Okeechobee on both Equal
                                                                                                                          Access Act and First
                                                                                                                          Amendment grounds. The
                                                                                                                          federal Equal Access Act (20
                                                                                                                          U.S.C. § 4071(a)) requires
                                                                                                                           schools that allow any
                                                                                                                          extracurricular activities to meet on
campus to allow all extra-curricular student groups to do so, and to treat every club equally.

“The trial court entered final summary judgment in our favor on July 29.  The school board has until August 28
to decide whether to appeal.  An appeal would be a huge waste of educational resources.  The judge found
that they have no legal basis to discriminate against the GSA.  The school board should spend its money on
teachers, not lawyers who make the board part of the problem instead of part of the solution. “

So is the school now allowing the GSA to exist? “The school has been in summer recess, so the group has
been currently meeting off campus.  They are scheduled to begin meeting on campus in mid-September.  We
assume that the school will obey the court’s order, but we will be watching to make sure.” said Rosenwald.

“I can’t tell you how happy I am that the judge agreed we have a right to create a safe space for gay students
at my school,” said Brittany Martin, a 17-year-old upcoming senior at OHS who is the GSA’s president.  She
added, “All we’ve ever wanted was to have a club to talk about tolerance and harassment so we can try to
make our school a better place for all students.”

“It has been a long road and we are very pleased with the outcome. Hopefully now the students at
Okeechobee High School can start the new school year with a clean slate and openly discuss the problems
they face with fellow classmates,” added Rosenwald.

BEING YASMIN
Yasmin lives with her Grandmother Lucy Hunt, who has helped to raise Yasmin, and her mother who has
been confined to a wheelchair for most of her life due to an accident that left her a paraplegic since Yasmin
was 5.  Her grandfather, who died in 1983, & mother are Native Americans.  Coming from a mixed race family
in a small town is where Yasmin first experienced racism & discrimination as a child.  

“It bothers me some when they stare at me, but more when they stare
at my family. They didn’t ask for any of this“
“I don’t like when they say my mom didn’t raise me right”

“My mom knew since I was in 3rd grade that I was gay, but I actually told her, by writing it on a piece of paper I
AM GAY, when I was 11.”  Yasmin’ mother & grandmother are very supportive, and now even more, though
they are very concerned for her exposure and target for a possible hate crime. “Youth today is more into reality
than we were…We just wanted to go to the movies & be with our friends” said Lucy Hunt, Yasmin’s
grandmother.   “I love Yasmin and just learned to not buy dolls & dresses – to adjust to her differences” “My
friends who where there before all of this are still my friends.”   

But today’s youth is faced with far greater issues than Mrs. Hunt had.  Yasmins moms’ caretaker walked in on
her son trying to hang himself a few years ago.  Shortly after her son survived he came out as Bi- to his mom
and currently has the support of Yasmin &his mother.

Yasmin eventually made her dreams partially come true and attended the Jr. ROTC Military Ball,
Homecoming & Sr. Prom, hand-in-hand with friend Jessica Donaldson.  She is currently single, dedicated to
her family and attending the local college on an ACLU scholarship and plans upon graduation to stay in
Okeechobee and work to defend & protect the rights of children & women.

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Editorial Note                                                                                  
Lead attorney in Yasmin Gonzalez vs. School Board of Okeechobee County was Robert Rosenwald, Director
of the ACLU of Florida’s LGBT Advocacy Project, with assistance from Ken Choe of the ACLU’s national LGBT
Project and Zeina Salam of the ACLU of Florida.

A copy of the opinion in can be viewed in PDF at: http://www.aclufl.org/pdfs/GSA_MSJ.pdf
About the ACLU of Florida

The American Civil Liberties Union (ACLU) of Florida is freedom's watchdog, working daily in the courts,
legislatures and communities to defend individual rights and personal freedoms guaranteed by the
Constitution and the Bill of Rights. For additional information, visit our Web site at:
www.aclufl.org.

Special thanks to contributors:
Juan Carlos Rodriguez, Teresa Penichet,Raphael Giraldez & Robert F. Rosenwald Jr.






YASMIN GONZALEZ:
Encotrándose a si mismo en un pueblo pequeño de la Florida
por Herb Sosa

Vistiendo una remera de color rojo
brillante del ACLU, Yasmin acababa de
regresar a casa de hacer mandados para
su mamá en el Wal-Mart. Como de
costumbre, recibió muchas  miradas
incómodas…

Siempre le dan miradas incómodas por la
calle; ella cree es porque la han visto en
la prensa, la televisión, periódicos, etc.,
pero ya se ha acostumbrado a esto,
viviendo en una pequeña ciudad, justo
al norte del Lago Okeechobee en la
Florida, aproximadamente a una ahora
al oeste de Palm Beach, aunque a un mundo lejos de la vida que uno espera en una ciudad, del apoyo de la
comunidad LGBT y de muchas de las cosas que otros disfrutamos.

En la primavera del 2006, cuando su escuela se negó a venderle un boleto de pareja para que ella y su
novia asistieran al baile de fin de año  -el prom, Yasmin decidió recoger cientos de firmas en su escuela
para presionar a la Administracion y lograr un cambio, pero nada logró. Esta experiencia la hizo ver que algo
había que hacer para cambiar el clima anti-gay en su escuela. Después de dos años, una demanda legal,
la atención de los medios e innumerables visitas a los juzgados, Yasmin ha evolucionado y madurado en
una comunidad donde casi nada, ni nadie, cambia.
Cuando inicialmente nos sentamos a conversar en su casa, se veía algo temerosa, y a Yasmin le costó un
poco el animarse y compartir  su historia con Ambiente.

A través de la entrevista, tocaba su guitarra, ocasionalmente levantaba sus ojos, haciendo un breve contacto
visual, a la vez que nos ofrecía muestras de varias de sus canciones llenas de expresión y profunda
emoción; un producto de toda una vida de sentirse diferente.  Le encanta escribir y tocar música. Recibió su
primer juego de batería a la edad de 8 años.
Ella comenzó a escribir música para hacer frente al dolor de la pérdida de un amigo, hace unos años.

LA VIDA EN OKEECHOBEE
“En Okeechobee no hay nada gay…No hay nada que hacer, ni lugares donde  encontrarnos ni reunirnos. He
pensado empezar un grupo de apoyo ahora (que estoy fuera de la escuela secundaria y en la universidad),
pero creo la gente no es suficientemente valiente; no lo suficiente como para presentarse, de modo que no
lo he hecho”.  Jasmin estudia Ciencias Políticas en la universidad gracias a una beca de la ACLU (Union
Americana de Libertades Civiles). Una vez se gradúe, tiene planes de quedarse en Okeechobee y trabajar
con niños y mujeres ayudándolos en temas de poderes sociales. Pero su mamá preocupada  por la
seguridad personal y falta de aceptación de su hija en una pequeña ciudad, muchas veces regida por la
ignorancia, los chismes y una fanática corriente religiosa a veces muy cerrada en su manera de pensar,
quisiera que se traslade a otro lugar mejor, tal vez una ciudad grande.

Hace unos tres años, después de escuchar los diarios anuncios sobre la venta de boletos para los bailes
escolares,  y que éstos SOLO se venderían a parejas de niño y niña, Yasmin se sentía discriminada. Ella  
creía en la tolerancia y aceptación igual para todos, y quiso fundar un club de alianza, un ‘Gay/Straight Club’
en su escuela de Okeechobee (OHS), y lo intentó.  Se organizó, reunió casi 600 firmas de apoyo y se las
presentó al entonces director. Este insistió en que dicho club GSA, violaba las reglas de ‘abstinencia’ de la
escuela, y no permitió que el club existiera. “Yo sólo quería ir a los bailes con mi novia”, añade González. Fue
entonces cuando se puso en contacto con la ACLU, y Yasmin y su escuela se encontraron en el centro de
una batalla jurídica nacional.

LA  ACLU  TOMA MEDIDAS
“Yasmin se puso en contacto con nosotros en la primavera del 2006, para que la representáramos cuando
su escuela superior rehusó venderle boletos de PAREJA para asistir al baile de fin de curso con su novia.

La escuela cambió su política al respecto, basada en el activismo de Jasmin. Esta experiencia le hizo ver a
ella que algo tenía que hacerse al respeto para cambiar el ambiente anti-gay en su escuela, y decidió fundar
un grupo GSA. Cuando la escuela de nuevo negó el permiso para que su  grupo se reuniera, nos pidió que
la representáramos nuevamente. De manera que entablamos una demanda” dijo el abogado Robert
Rosenwald, Director de la ACLU de la Florida para el proyecto LGBT, y principal representante legal en el
caso conocido como ‘Jasmin González vs. School Board of Okeechobee County’.

En el 2007,  la ACLU ganó un mandato judicial preliminar, por el cual se
permite a los estudiantes reunirse en el recinto estudiantil. Después de
repetidos y fallidos intentos por los demandados de caracterizar al club
como de “base-sexual”.  Más tarde, los abogados de la ACLU hicieron
fracasar los intentos de la escuela por desestimar el caso.

La Ley Federal de Igualdad de Acceso requiere que las escuelas traten las alianzas gay/straight como a
cualquier otro grupo escolar. Las cortes federales han fallado reieradamente a favor de los GSAs en casos
donde las escuelas intentaron bloquear su formación, subrayando el derecho de los estudiantes de formar
grupos a lo largo y ancho de los Estados Unidos, incluyendo a Salt Lake City, Utah; White County, Georgia;
Orange County, California; Franklin Township, Indiana, y Boyd County, Kentucky.

El Juez Federal K. Michael Moore dictaminó que los funcionarios escolares de Okeechobbe, Florida, deben
permitir que un club de alianza gay/straight (GSA) se reúna en el recinto de dicha institución. En una orden
sin precedentes, el juez mantuvo su decisión anterior, de que los GSAs no interfieren con la educación de
solo-abstinencia y en una primicia legal, mantuvo que las escuelas deben proveer para asegurar el
bienestar de sus estudiantes gay.

La posición del ACLU prevaleció en Okeechobee, tanto en la Ley de Igualdad de Acceso, como en la Primera
Enmienda. La Ley Federal de Igualdad de Acceso (20 U.S.C. § 4071(a) requiere que las escuelas permitan
reuniones en el recinto escolar para cualquier actividad extracurricular y que igualmente permitan a todos
los grupos estudiantiles extracurriculares hacerlo, y que todos los grupos sean tratados con igualdad.

“El 29 de julio, El Tribunal de Primera Instancia introdujo su dictamen final a nuestro favor. La Junta Escolar
tiene hasta el 28 de agosto para decidir si apelará el caso. Una apelación sería un enorme malgasto de
recursos educacionales. El juez consideró que ellos no tienen base legal para discriminar en contra de los
GSA. La Junta Escolar debía emplear sus fondos en maestros, no en abogados que hacen a la Junta parte
del problema, en vez de ser parte de la solución”.
De manera que ¿ahora la escuela permite que GSA exista?

“ La escuela se encuentra en receso de verano, por lo que el grupo se ha estado reuniendo fuera de sus
predios. Está programado que a mediados de septiembre, se reúnan en su recinto. Esperamos que la
escuela acate la orden judicial, pero estaremos vigilando para asegurarnos de ello.” Dijo Rosenwald.

“No puedo expresarles lo feliz que estoy de que el Juez haya fallado a favor del derecho de crear un espacio
seguro para los estudiantes gay en mi escuela”, dijo Martin Bretaña, de 17 años y actual presidente de la
GSA en OHS y agregó: “Lo que siempre quisimos, era tener un club para poder hablar sobre la tolerancia y
el hostigamiento, para así  tratar de hacer de nuestra escuela un mejor lugar para todos los estudiantes”.

“Ha sido un largo camino a recorrer y estamos muy satisfechos con el resultado obtenido. Tenemos la
esperanza de que ahora los estudiantes de Okeechobee High School puedan comenzar el año escolar con
una pizarra limpia y discutan abiertamente los problemas que enfrentan con sus compañeros”.  agregó
Rosenwald.

EL SER YASMIN
Yasmin vive con su abuela Lucy Hunt, quien la ha ayudado a criar, y con su madre, quien quedó paraplégica
y  limitada a una silla de ruedas como resultado de un accidente, desde que Yasmin tenía 5 años.  Tanto su
abuelo, que murió en el 1983, y su madre, son americanos nativos. Al ser parte de una familia inter-racial
viviendo en un pequeño pueblo, Yasmin sufrió desde su niñez la discrimnación y  el racismo.

“Me molesta un poco cuando alguien me mira fijamente, pero mucho
más cuando se lo hacen a mi familia. Ellos no pidieron nada de esto”.
“No me gusta cuando dicen que mi Mamá no me crió correctamente”.

Mi mamá supo que yo era gay, desde que yo estaba en el 3er grado, aunque en realidad yo se lo dije
cuando tenía 11 años, cuando le escribí en un papel: “SOY GAY”.  Tanto la mamá como la abuela de Yasmin
la ha respaldado siempre, y ahora aún más; a pesar de que están muy preocupadas por su exposición a los
medios de prensa, lo que la hace más el blanco de un posible ‘crimen de odio’. “La juventud hoy día, vive
más en la realidad que en nuestros tiempos…Nosotros sólo queríamos ir al cine y estar con nuestros
amigos” dice Lucy Hunt, la abuela de Yasmin. Yo amo a Yasmin y aprendimos a no comprarle muñecas ni
vestidos y a ajustarnos a sus diferencias” “Nuestros amigos de antes, siguen siendo nuestros amigos”.

Sin embargo, la juventud de hoy se enfrenta a problemas mucho mayores que  los de la Sra. Hunt. La
señora que cuidaba de la mamá de Yasmin, cuenta que hace unos años encontró a su hijo tratando de
ahorcarse. Poco después, su hijo le confesó que era bi-sexual y actualmente tiene el respaldo tanto de
Yasmin como de su madre.

Finalmente, Yasmin pudo cumplir en parte su sueño, asistiendo al Baile Militar del Jr.ROTC, y al de Regreso
y Fin de Curso de la mano de su amiga Jessica Donaldson.

Actualmente, Yasmin está soltera, se dedica a su familia y asiste a la universidad local, gracias a una beca
de la ACLU. Sus planes son el permanecer en Okeechobee y trabajar en defensa y protección de niños y
mujeres.


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Nota del Editor:
El principal representante legal en el caso Yasmin González vs. Junta Escolar del Condado Okeechobee, fue
el Abogado Robert Rosenwald, Director del ACLU de la Florida para el proyecto de LGBT, con la asistencia
de Ken Choe, del proyecto nacional de LGBT del ACLU y Zeina Salam, de la ACLU de la Florida.
Para ver una cópia del dictamen en formato PDF, diríjase a:
http://www.aclufl.org/pdfs/GSA_MSJ.pdf

La Unión Americana de Libertades Civiles (ACLU) de la Florida, es el vigilante de la libertad, y trabaja
diariamente en los tribunales, la legislatura y las comunidades, para defender los derechos individuales y
las libertades personales de los ciudadanos, garantizados por la Constitución  y la Carta de Derechos de E.
U. Para obtener información adicional, visite: www.aclufl.org.



Un agradecimiento especial a los contribudores:
Juan Carlos Rodríguez, Teresa Penichet, Raphael Giraldez y Robert F. Rosenwald Jr.



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